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La NASA otorga subvención al RUM para investigar sargazo con tecnología satelital

El estudio iniciará en agosto de 2021 y tiene una duración de tres años.

El Recinto Universitario de Mayagüez (RUM) de la Universidad de Puerto Rico (UPR) recibió una subvención de $750,000 del Proyecto de Investigación y Educación de Universidades Minoritarias (MUREP), adscrito a la Administración Nacional de Aeronáutica y el Espacio (NASA), para estudiar las consecuencias de la acumulación de sargazo en la costa isleña utilizando imágenes satelitales e inteligencia artificial.

“Esta subvención de la NASA nos permitirá tener una idea más clara de cómo los arribazones y acumulación de sargazo impactan las comunidades marinas tropicales en nuestras costas”, expresó hoy, sábado, en un comunicado de prensa el doctor Roy A. Armstrong, director asociado del Departamento de Ciencias Marinas (CIMA), quien es el investigador principal de la propuesta.

El proyecto les permitirá establecer el volumen de sargazo que se acumula en las áreas de estudio, su tiempo de residencia y su evolución usando datos satelitales y validación de campo, de manera que podrán cuantificar su impacto en los manglares, yerbas marinas y arrecifes de coral a corto y a largo plazo.

“Por primera vez, se usará aprendizaje automático e inteligencia artificial en el análisis de las imágenes satelitales de sargazo”, explicó Armstrong.

Agregó que, desde el 2011, ha ocurrido un aumento repentino en la biomasa de sargazo en el océano Atlántico tropical y el mar Caribe, lo que provoca acumulaciones masivas de esta alga en las costas de Puerto Rico y otras islas de la región.

“Esto representa una perturbación estacional importante para los ecosistemas costeros tropicales. Por ejemplo, hemos observado mortandad de peces y de manglares de franja en La Parguera debido a la acumulación y descomposición del sargazo en las raíces. Falta por evaluar el impacto en los arrecifes de coral y en las praderas de yerbas marinas someras”, indicó el experto.

Destacó que las tecnologías que utilizarán les ayudarán para mejorar la capacidad de monitoreo y pronóstico. Por ejemplo, usarán imágenes satelitales de resolución espacial moderada (750m-1km), alta (10-30 metros) y muy alta (0.33-5 metros) para evaluar la acumulación e impacto de sargazo en las costas. Sostuvo que las de más alta resolución son esenciales para monitorear cambios en la condición de los ecosistemas marinos y generar índices de biomasa y descomposición del sargazo en la costa.

Del mismo modo, se llevará a cabo investigación de campo que se realizarán en áreas costeras del sureste y suroeste de Puerto Rico.

“Se utilizarán estudios y seguimiento ecológicos de campo para evaluar el impacto en los manglares y las comunidades bentónicas. Los datos relevantes de este análisis, luego se compartirán a través de reuniones con las partes interesadas, seminarios web y presentaciones en conferencias científicas”, dijo Armstrong.

El estudio iniciará en agosto de 2021 y tiene una duración de tres años. También participan como coinvestigadores los doctores Emmanuel Arzuaga y William Hernández, del Departamento de Ingeniería Eléctrica y Computadoras. Además, contará con la colaboración de la doctora Yasmín Detrés y el apoyo a dos estudiantes graduados del RUM.

Científicos de la Universidad del Sur de Florida anticipan que, durante el verano de 2021, el Caribe experimentará un aumento de estas algas flotantes. Incluso, adelantaron que la cantidad de sargazo en la zona podría ser mayor que la que se registró en 2019.

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